明朝内阁制度的本质:君主权力走向巅峰的产物

随着地摊读物《明朝那些缺德事儿》的走红,很多人受地摊书中的谬误观点误导,对明朝的权力结构得出了这样的误判:那就是明朝皇帝的权力在古代王朝中是最小的。并且由于内阁制度的存在,明朝肯定会在明朝皇帝的主导下,确立资本主义制度。但其实,真相是非常尴尬的:因为一来,封建皇帝和资本主义是不共戴天的;二来,明朝内阁制度的本质,其实正是君主专制走向巅峰的体现。

1、朱元璋的制度设计

明朝朱元璋在位期间,因为深感丞相权力太大,同时也有鉴于元末的燕帖木儿专权,因此朱元璋对丞相这个群体是深感厌恶的。于是朱元璋利用罢免丞相胡惟庸这一事件为契机,直接废掉了存在中国数千年的丞相制度。

从西元前19世纪,商王朝的始祖成汤册立伊尹为商朝的“尹”(相当于宰相)就可以知道,至少在三千八百年前,古代的华夏朝廷想要健康运作,就需要有宰相这个职务,分担君主的工作压力,调度整个朝廷进行有序工作。不过,宰相这个群体的存在,对君主来说也是存在一定威胁的:毕竟宰相负责统领百官,运作朝廷。这就意味着,一旦君主对政务出现懈怠,就会出现宰相掌权,架空君主的局面。

事实上,在明朝之前,宰相弄权的现象时有发生,甚至南宋还发生过宰相在皇帝驾崩以后,废黜太子,从远支宗室中强制册立新皇帝的局面发生。

因此朱元璋有感于宰相这个群体对皇权危害太大,因此,利用胡惟庸事件为突破口,直接将丞相制度连根拔起——也就是,从此以后,大明朝不设立丞相这个职务,至于丞相的工作,由明朝皇帝亲自办理——因此可以理解成,朱元璋时代,开启了皇帝兼任宰相的模式。

朱元璋的这一制度设计,在之后的六百年时间里,也确实杜绝了明清两朝权臣出现的局面。

2、内阁的产生

不过,宰相这个群体存在数千年,之所以历朝历代的君王都保留这个群体,也并非不知道这个群体可能对皇帝权限产生的危害。但是,历朝历代君主却没有办法废除丞相制度:因为皇帝的时间、精力都非常有限,因此如果没有丞相帮助分担政务,单靠皇帝一个人拿主意,就算不累死皇帝,也肯定会导致朝廷的事务没有及时处理而导致天下大乱。

因此长期以来,皇帝和丞相的关系都是比较微妙的。唯独朱元璋开始,打算来个不信邪,挑战一下这个存在千百年的现象。

不过,朱元璋在废掉丞相以后,也赫然发现一个人折腾不过来明朝那么多的事情,于是朱元璋找了若干个大学士,充当辅助皇帝处理政务的角色。就这样,在朱元璋废除丞相制度以后,明朝的政务在一群大学士的运作下,算是得以继续维持运转。

明成祖朱棣夺取皇位以后,也深感没有丞相帮助治国理政,自己忙不过来,于是朱棣在洪武、建文两个时代的基础上,正式设立了内阁制度——即专门找一些文臣,在内阁担任阁员。阁员负责行使过去丞相的部分权限。但是最重要的决策权,还是由皇帝亲自把持。就这样,内阁制度诞生了。

到了明朝中后期,内阁的权力比起之前有所扩大。但总得来说,内阁在明朝,始终起到皇帝秘书团的作用,除了张居正等极少数的首辅大臣以外,几乎没有哪个内阁大臣,能拥有和丞相完全对等的权力。

因此从这个角度来说:明朝内阁的出现和存在,恰恰是皇帝权力开始走向巅峰的体现。

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